¿Por qué viajar a Ecuador?

(English version)

El volcán Cotopaxi. Uno de los volcanes activos más altos del mundo (5.800 msnm.).

En un hostal de Belice me hice amigo de una pareja holandesa que viajaba por Latinoamérica. Se sorprendieron al escuchar que yo era de Ecuador (en efecto, ¿qué hacía un ecuatoriano en una de las naciones más aisladas de la región?), pero yo me sorprendí más con lo que mencionaron sobre mi país. 

–Ecuador es un país increíble –me dijeron–, muchas personas viajan a Perú y Colombia, pero se saltan Ecuador; no deberían hacerlo. 

Muy en el fondo, por mi experiencia de haber vivido en el extranjero, yo ya me había dado cuenta de esta realidad. Por ser pequeño, muchas personas juzgan a este país y se lo saltan, o visitan solo las islas Galápagos y se van. Cualquier viajero experimentado estará de acuerdo conmigo en que evitar conocer un país puede ser un terrible error. ¡He aquí el por qué estaba en Belice!

En este artículo no pretendo enlistar razones de por qué elegir Ecuador en lugar de Perú o Colombia. En realidad, los tres son países geográfica y culturalmente muy similares y ninguno merece superioridad sobre el otro. Después de todo, las fronteras son solamente líneas imaginarias; y cualquiera de los tres es una gran elección. Es por esto que a continuación les voy a explicar por qué no deberían saltarse Ecuador.

El cráter del volcán Quilotoa tiene una laguna turquesa dentro. Dependiendo de la cantidad de luz que le llegue cambia de tonalidad. 

Antes de comenzar, quisiera mencionar los dos errores más comunes que cometen los viajeros aquí. Número 1: si vienen desde Perú, lo peor que pueden hacer es: ¡llegar directamente a Quito! Ecuador es un país pequeño y Quito está en el norte del mismo. Al tomar un bus directo a la capital se pierden el 80% del país.

Número 2: si vienen por avión, o desde Colombia, su mayor error es: ¡quedarse solo en Quito! En Ecuador la cordillera de los Andes es muy alta y a la vez estrecha. Esto quiere decir que se puede acceder a lugares radicalmente distintos en pocas horas. ¿Sabían que a dos horas y media de Quito se encuentra la selva amazónica?, ¿o que a 4 horas se encuentra la playa pacífica del Ecuador? De hecho, es posible desayunar en la selva amazónica, almorzar en la capital más alta del mundo (Quito, ya que La Paz no es capital) y cenar unos deliciosos mariscos en la playa. Hay muy pocos países en los que se puede hacer eso. 

Las termas de Papallacta quedan a una hora y media de Quito. Viajando al oriente una hora más se encuentra la selva amazónica.
(Foto de Tripadvisor).

Dicho esto, aquí van algunos datos increíbles que les convencerán de no evitar este país:

  • Ecuador es el país más densamente poblado de Sudamérica, por lo cual es cultural y gastronómicamente es muy diverso en un espacio muy pequeño. Territorialmente hablando, una gran parte de la población vive en la mitad del país (la costa y la sierra) ya que la otra mitad es selva amazónica y tiene pocos habitantes.
  • Ecuador es uno de los 17 países megadiversos del mundo. A pesar de tener alrededor de una cuarta parte del territorio de sus vecinos, logra equiparárseles en biodiversidad, y en ciertos casos superarlos.
El Parque Nacional Yasuní (Foto de Wikipedia).
  • El Parque Nacional Yasuní es la zona más biodiversa del mundo. El parque alberga 150 especies de anfibios, 596 especies de pájaros, 200 especies de mamíferos y más de 100 mil especies de insectos. Científicos han confirmado que en una hectárea del Yasuní hay más especies de árboles que el conjunto de especies nativas de Estados Unidos y Canadá. Este número llega a superar las 1100 especies de árboles en un área de 25 hectáreas. Esto quiere decir que en una hectárea del Yasuní hay más árboles, arbustos y lianas que en ningún otro sitio del mundo.
  • En el país de la mitad del mundo podemos encontrar alrededor de 20.000 tipos de plantas, entre ellas, alrededor de 5.000 tipos de orquídeas. Ecuador tiene más especies de plantas por kilómetro cuadrado que sus vecinos. 
  • La planta de cacao es originaria del Ecuador. El cacao nacional o arriba (conocido internacionalmente como cacao fino de aroma) es el mejor que se puede encontrar en el mundo para la producción de chocolate por su diverso sabor frutal.
El volcán Chimborazo (6.200 msnm.)
  • Ecuador está entre los 15 países con más volcanes del planeta. Un estudio concluyó que en el país hay 98 volcanes, de los cuales 31 están activos. Existe una gran probabilidad de que el visitante observe una explosión volcánica desde la comodidad y seguridad de su hotel. Adicionalmente, dentro de la avenida de los volcanes (como la llamó Alexander von Humboldt) se encuentra el volcán Chimborazo. Debido a su posición cercana a la línea equinoccial, su cumbre es el punto más cercano de la tierra al espacio, o el punto más lejano de la tierra a su centro. Lo sentimos monte Everest.
Tortuga Bay en las islas Galápagos (Foto de Wikipedia).
  • Definitivamente, las mejores playas del país se encuentran en las islas Galápagos, las cuales tienen arena blanca, agua turquesa y animales amigables en su estado natural. Sin embargo, como sabemos que no todos pueden pagarse unas vacaciones ahí, les recomendamos recorrer los kilómetros de playas que el Ecuador continental tiene, especialmente en las provincias de Santa Elena, Manabí y Esmeraldas. La Ruta de la Spóndilus con sus largas playas de aguas cálidas se adapta a las necesidades de todo tipo de turista y puede ser recorrida en poco tiempo. Si lo que buscan es tranquilidad, pueblitos, cabañas y hamacas frente al mar, playas como Cumilinche, Los Frailes, o Canoa, son su opción a elegir. Si quieren fiesta y modernidad, Montañita, Atacames, Tonsupa, Same o Salinas, ofrecen lo que están buscando. Es importante mencionar también que las playas del Ecuador son muy famosas por sus buenas olas para surfear. 

Ya que he tocado estos puntos muy generales sobre lo que ofrece Ecuador, espero haberlos convencido de no perdérselo. Sin embargo, estando consciente de que hay muchas cosas por conocer y siempre hay muy poco tiempo, abajo les dejo un mapa con rutas de corto tiempo que pueden hacer para disfrutar un poco de los 4 mundos que tiene el país (Costa, Sierra, Amazonía y Galápagos). Si están pensando en quedarse más tiempo en Ecuador o explorar cosas que están fuera de este mapa, les recomiendo revisar las otras secciones de este blog, dedicadas las diversas regiones que posee esta nación. 

Explicación del mapa

Al llegar a Ecuador tienen dos opciones, dependiendo de sus preferencias. Si les gusta la playa (Ruta A) o las montañas (Ruta B). Los puntos verdes son los sitios que, a mi parecer, deben ser visitados o al menos priorizados en un viaje corto.

Para la playa:

  • Si les gusta el clima cálido y las olas, deben recorrer la llamada Ruta de la Spóndylus. Si vienen desde Perú lo ideal sería ir directo hasta Guayaquil, tomar un bus hacia Montañita y viajar toda la costa hasta llegar a Atacames o Esmeraldas, obviamente visitando todo lo que hay en el camino.
  • Si entran a Ecuador por Quito, lo óptimo sería ir desde la capital hasta Atacames o Esmeraldas y después bajar hasta Guayaquil. Entre la ruta Quito-Esmeraldas, si tienen un día de sobra, les recomiendo quedarse en Mindo, un pueblito en el bosque nublado lleno de ríos, cascadas y animales. 
  • La Ruta de la Spóndylus recorre toda la costa, depende de ustedes decidir en dónde quedarse. Como mencioné anteriormente, esta región del Ecuador ofrece desde playas modernas con hoteles lujosos, o kilómetros de playas vacías con pueblitos o cabañas ocasionales donde se pueden desconectar de todo. 
  • Después de haber alcanzado el norte (Atacames o Quito), o el sur (Guayaquil), pueden fácilmente regresar a su punto de inicio. La conexión Quito-Guayaquil es excelente y los buses salen a todo momento. El viaje toma entre 6 a 8 horas. También, la ruta Esmeraldas-Guayaquil es muy fácil de transitar.

Para la sierra:

  • Si les gusta la montaña, el camino B de Quito a Cuenca los va a deslumbrar. Si vienen desde el sur lo mejor sería tomar un bus de Guayaquil hasta Cuenca y de ahí comenzar a subir a Quito. Si entran al país por Quito, solo hay que bajar hasta Cuenca. Obviamente, en este tramo hay muchas sitios que visitar, así que no cometan el error de viajar directamente a Quito o a Cuenca; guíense por los puntos azules y verdes que señalé en esta ruta para ir conociendo el país de la mejor manera. 
  • En esta ruta se encuentra la Avenida de los Volcanes, en donde podrán ver a algunos de los volcanes activos más altos del mundo. Lo que no se pueden perder de esta ruta son los siguientes sitios: El volcán Cotopaxi, el volcán Quilotoa, la ciudad de Baños de Agua Santa, el Chimborazo, Ingapirca (las ruinas Incas más grandes del país), Cuenca (a mi parecer, la ciudad más bonita del Ecuador) y el Parque Nacional El Cajas.

Si quieren ver de todo un poco:

  • Cambiar de las montañas a la playa es muy fácil. Las rutas más transitadas son: Quito-Guayaquil (6-8 horas), Quito-Atacames (4-5 horas) y Cuenca-Guayaquil (2-3 horas).
  • Para cambiar de las montañas a la selva también es fácil. Para un viaje corto, recomiendo la ruta Baños-Puyo (2 horas).
  • Si están en una visita rápida a Ecuador les recomiendo no perderse estos sitios (puntos verdes): Quito, el Cotopaxi, el Quilotoa, Baños, Cuenca, Guayaquil, Montañita y Los Frailes.
Cascada de San Rafael (Foto tomada de viajeserraticos.com).

Para terminar, se podría decir que un viaje semi-completo a Ecuador se consideraría recorrer el círculo Quito-Esmeraldas-Guayaquil-Cuenca-Quito. Esto debe tardar como máximo dos semanas, dependiendo de en cuántos lugares en medio del camino se queden. Con respecto a la Amazonía, hay dos puntos clave para entrar a la misma: Quito y Baños. Desde Quito se puede acceder a la Laguna del Cuyabeno o al Parque Nacional Yasuní donde podrán disfrutar de la selva en su máximo esplendor en hoteles ecológicos. Sin embargo, toma un buen tiempo llegar ahí ya que se debe utilizar distintos medios de transporte. Una aventura en todo el sentido de la palabra. Desde Baños (un pueblo en las faldas de un volcán y a la entrada de la selva) a una hora y media se encuentra el Puyo, ya en la Amazonía. En el camino se puede disfrutar de increíbles paisajes montañosos y selváticos. Desde el Puyo también se puede ir al Tena, en donde recomiendo ir a Misahuallí.

Espero que les haya gustado mi resumen de Ecuador y que mis recomendaciones les hayan ayudado. Si quieren conocer más a fondo otros lugares maravillosos (créanme que hay mucho más), visiten las secciones que corresponden a las regiones del país (Costa, Sierra y Amazonía).

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